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2 de enero de 2021

API: Qué es y para qué sirve

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Miguel

Actualmente, el término API está en boca de mucha gente, porque ha permitido el intercambio de información entre aplicaciones web para brindar una mejor experiencia de usuario, ofrecer una atención al cliente óptima e incluso para generar mayores ganancias.

Estamos completamente seguros que si eres usuario de las redes sociales o de una app popular, tú mismo te has topado por lo menos una vez con el término API, pero no sabes del todo a qué se refiere.

Básicamente, podría decirse de las API que son el puente que mantiene interconectado todo el mundo digital en el que hacemos vida diariamente. Este puente permite que entre dos aplicaciones exista una relación y un intercambio de datos y de mensajes, en la que una se vale de la otra sin que ninguna deje de ser independiente.

Para que puedas comprenderlo mejor, en este artículo te mostraremos más sobre las API y la universalización digital que se está produciendo gracias a ella.

¿Qué es una API?

Para empezar, las siglas API responden a “Application Programming Interfaces”, lo que en español sería Interfaz de Programación de Aplicaciones.

Con este término, nos referimos a protocolos utilizados para la comunicación o interacción entre aplicaciones, valiéndose para ello de un conjunto de condiciones establecidas por el desarrollador.

En otras palabras, una API es una interfaz que facilita el intercambio de mensajes, datos e información entre dos aplicaciones independientes. Este intercambio de información no es evidente para el ojo de un usuario normal, de hecho pasa desapercibido en la mayoría de los casos pues el usuario promedio solo ve en su pantalla el efecto del uso de la API más no el mecanismo detrás de ella.

Para que lo entiendas mejor, cada vez que recibes notificaciones de Twitter en tu móvil, compartas en Facebook la última publicación que hiciste en Instagram o muestras en tiempo real el precio de un producto disponible en Amazon, está sucediendo ese intercambio de datos sencillo pero innegablemente útil.

¿Son todas las API iguales? No, dependiendo de los permisos que les conceda el dueño de la API a los desarrolladores, la interacción entre una y otra aplicación o software tendrá como finalidad cumplir una o muchas funciones.

¿Para qué sirve una API?

Dado el constante diseño y desarrollo a los que se someten a las API, surgen nuevas funciones con frecuencia, por lo que estas interfaces cada día se vuelven más útiles y necesarias para hacer vida en este mundo digital en el que vivimos donde casi todo se hace a través de una pantalla.

A continuación, te mostraremos algunas de las funciones más comunes y prácticas que tienen las Interfaces de Programación de Aplicaciones.

Reduce el trabajo monótono

Para los desarrolladores es muy común encontrarse con que algunas de las funciones que desean implementar ya existen, pues fueron creadas o inventadas por un desarrollador en otra parte del mundo en el pasado.

Por lo antes mencionado, no es sorpresa que las API puedan facilitar a los desarrolladores web funciones y herramientas ya preconfiguradas para ahorrarles el tiempo y el esfuerzo que implica diseñar estas funciones desde cero.

Por mencionar un caso para que lo puedas entender mejor, la API de la plataforma YouTube da a los desarrolladores libertad para reproducir informes, incluir en sus sitios reproductores de video, así como hacer uso de otros recursos útiles. Así, el desarrollador o el dueño de un sitio web, no tiene que programar la función sino que con solo conectarse con la API puede utilizarla.

Busca, recopila y comparte datos

Las API son comúnmente utilizadas para suministrar información en tiempo real, ya sea de la base de datos del sitio web o App que se está desarrollando, o de otras plataformas que dan acceso libre a sus datos e información.

En la práctica, por ejemplo, tenemos el caso de sitios web de viajes que ofrecen descuentos en paquetes ya que cuentan con acceso en tiempo real de las principales compañías de vuelos, hoteles, alojamientos y paseos o excursiones. De no ser por las API que permiten el acceso a esta información, los desarrolladores de esas web se enfrentarían a la ardua tarea de recopilar de forma manual todos y cada uno de estos datos, lo que resultaría ser una labor casi imposible de realizar.

Otras plataformas o API que igualmente comparten su información en tiempo real son: Spotify, que da acceso a sus usuarios a todo su contenido musical; la NASA, que permite ver libremente cientos de imágenes de satélite e información sobre constelaciones; The New York Times, en la que puedes indagar en su amplia base de datos y buscar el artículo que te interese.

Fomenta la colaboración e innovación

Hoy más que nunca se utilizan las API en forma de intermediarios virtuales, ya que estas remiten información de una plataforma o software a otro. Estas interfaces enlazan las distintas partes de un software para así dar garantía de que los datos e información terminen en el sitio correcto.

Existen múltiples ejemplos de cómo las API fomentan la colaboración e innovan en temas tecnológicos y científicos.

Por mencionar un caso, la API Google Genomics ha permitido que exista una colaboración mundial y un fácil intercambio de datos de investigaciones genéticas. Este logro ha permitido a los científicos acceder a investigaciones genéticas realizadas en otras partes del mundo y así colaborar para descubrir cómo se desarrollan los trastornos y crear nuevos tratamientos efectivos e innovadores.

Tipos de API

Hay 4 tipos de API principales que debes conocer. A continuación te hablamos de cada uno de ellos:

Bibliotecas en JavaScript

Las API establecidas en bibliotecas juegan un papel importante en el desarrollo de un software que busque importar información o datos de la biblioteca de otra plataforma.

Básicamente, lo que se hace en este caso, es que una aplicación puede conectarse o importar las bibliotecas de otra y de esta manera hacer posible el intercambio de información entre las dos. Estas bibliotecas han sido, en su mayoría, diseñadas y creadas en JavaScript.

Este intercambio de datos ha sido un éxito, por ejemplo, en el campo de la cartografía digital, siendo el ejemplo más conocido el servicio de Google Maps.

Intercambio entre un servicio web y una aplicación

Una API de servicio web es una interfaz que gestiona el intercambio de datos entre un software que brinde acceso a un servicio usando una URL y una aplicación web. Este intercambio suele producirse normalmente usando peticiones HTTPS o HTTP. La petición y respuesta contiene datos diversos, generalmente, en formatos JSON y XML.

Dentro de esta categoría se encuentran a su vez cuatro tipos de API:

SOAP o Simple Object Access Protocol

XML-RPC

JSON-RPC

REST o Representational State Transfer

API basada en clases

En la Programación Orientada a Objetos (POO) es común hablar de clases, es decir, de un tipo de datos especial que permite crear objetos. En este tipo de API la comunicación se establece mediante el acceso a una o más clases de un software.

API de sistemas operativos

Los sistemas operativos, por ejemplo Windows, Mac o Linux se comunican con el software que se tenga instalado o con las aplicaciones online que se empleen. Estas aplicaciones, requieren hacer uso de algunas funciones del sistema operativo, pero esto no sería posible si no se hace uso de una API.

¿Qué puede hacer una API para tu web?

En resumidas cuentas, usar las API adecuadas puede llevar a tu negocio al siguiente nivel, en otras palabras, aumentar tu clientela y generar mayores ganancias. Claro está, debes saber escoger bien con qué API trabajarás, de forma que tu plataforma pueda ser sencilla de usar, sólida y por supuesto segura.

Para la fecha, empresas importantes y en tendencia como Twitter, Facebook o Google, utilizan diversas API para mover su motor creativo. Así que, si tu web es grande o pequeña, es lo mismo, las API son tus mejores aliadas para hacerte destacar e innovar con respecto a tu competencia.

Además al usar una API estarás seguro y te sentirás confiado pues utilizarás un código que ya ha sido probado y funciona correctamente. Por otro lado, siempre que sea conveniente, podrás agregar nuevas funciones o hacer mejoras en los servicios que ofreces.

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